Les ingénieurs PDG de Baidu reviennent à 66 milliards de dollars après des faux pas


(Bloomberg) – L'offre d'actions de Baidu Inc. à Hong Kong mardi marque une résurgence improbable pour le fondateur Robin Li, qui s'est battu pour retrouver sa pertinence dans l'industrie technologique chinoise après avoir gaspillé un quasi-monopole dans la recherche.

Le géant de l'internet a levé 3,1 milliards de dollars lors du plus grand retour à la maison d'une entreprise chinoise cotée aux États-Unis dans la ville depuis JD.com Inc. en juin dernier. La société de Li a plus que triplé sa valorisation par rapport au creux de mars dernier, avec environ la moitié des gains réalisés au cours des trois derniers mois, alors que les paris de Baidu sur l'IA commencent enfin à porter leurs fruits dans des domaines tels que le cloud et les véhicules électriques. C’est une rare période au cours de laquelle la société a surpassé ses plus grands rivaux Alibaba Group Holding Ltd. et Tencent Holdings Ltd., dont les actions ont eu du mal à la suite de la campagne de la Chine pour sévir contre son industrie technologique en roue libre.

Dans une interview exclusive, le fondateur de 52 ans a esquissé comment Baidu se transforme en une entreprise d'IA et pourquoi il soutient la campagne antitrust de Pékin. La société continuera de faire équipe avec des constructeurs automobiles comme Geely pour se positionner sur le plus grand marché automobile du monde, maintenir un rythme record d'investissement en R&D malgré la compression des marges et chercher à acquérir des talents et des technologies pour stimuler le développement de l'IA, a déclaré Li. À terme, l’essentiel des revenus de Baidu proviendra d’activités au-delà de la recherche et de la publicité, a-t-il ajouté.

«Nous investissons dans l'IA depuis plus de 10 ans et nous avons probablement perdu beaucoup d'argent en faisant cela», a déclaré Li dans une interview à Bloomberg Television. «Finalement, nous serons récompensés.»

Baidu a clôturé sa première journée de négociation à Hong Kong sans changement après avoir augmenté de près de 2% plus tôt dans la séance. Ses débuts en sourdine se comparent à des gains au premier jour de 3,5% sur JD.com et de 5,7% pour Netease Inc., deux autres entreprises chinoises cotées aux États-Unis qui se sont tournées vers la ville pour des inscriptions secondaires.

Autrefois partie du triumvirat Internet chinois aux côtés d'Alibaba et de Tencent, Baidu a pris du retard à l'ère du mobile, où l'efficacité de son service de recherche a été entravée par des super-applications comme WeChat créant des écosystèmes cloisonnés. Pour être compétitif, le produit de recherche de base de Baidu se transforme en une plate-forme polyvalente hébergeant un éventail de contenus allant d'articles de presse aux diffusions en direct et aux courtes vidéos, imitant essentiellement ces applications.

Pendant ce temps, Baidu a investi des milliards de dollars au cours de la dernière décennie dans des domaines allant du traitement du langage naturel à l'interaction vocale, une entreprise qui a rencontré des problèmes initiaux avec le départ de dirigeants clés comme son scientifique en chef réputé Andrew Ng. Jusqu'à récemment, les investisseurs remettaient en question les dépenses de R&D de l'entreprise, qui représentaient environ un cinquième de son chiffre d'affaires 2020. Mais Li a gardé foi en sa vision originale et s'engage à maintenir le rythme des investissements pour les dix ou deux prochaines années.

«Pour la plupart des 10 dernières années, je pense que les investisseurs n'ont pas apprécié cela», a déclaré Li. «Nous nous sentions donc en quelque sorte seuls. Mais cela correspond vraiment à notre mission.

Maintenant, la commercialisation prend enfin le dessus. En janvier, Baidu a dévoilé une nouvelle entreprise avec Zhejiang Geely Holding Group qui produira des véhicules électriques intelligents, incitant les analystes à réévaluer l'unité Apollo du géant de la technologie, âgée de huit ans, dont le logiciel de conduite autonome avait suscité un intérêt tiède de la part des constructeurs automobiles dans le passé. L'entreprise avec Geely accélérera cette intégration, a déclaré Li, dans le but de livrer ses propres véhicules électriques sur le marché d'ici trois ans.

Les semi-conducteurs sont un autre cas d'utilisation. Comme Google et Amazon.com Inc. d'Alphabet Inc., Baidu a commencé à concevoir des puces personnalisées pour ses propres fermes de serveurs, en effectuant des tâches telles que les classements de recherche. Mais ce qui a commencé comme un exercice de réduction des coûts s'est transformé en une nouvelle entreprise, avec près de la moitié de ses puces Kunlun utilisées par des tiers l'année dernière. La nouvelle itération de 7 nanomètres du silicium AI a commencé la production dans les usines malgré la pénurie mondiale de puces, a déclaré Li. L'unité – qui a récemment levé 230 millions de dollars auprès d'investisseurs comme IDG Capital – ciblera davantage de clients externes dans des domaines allant de la finance à l'éducation et à l'énergie, a-t-il ajouté.

En poussant dans les puces et l'IA, Li se penche sur des entreprises qui sont devenues une priorité absolue pour le Parti communiste chinois alors que les plus grandes économies du monde se disputent une influence mondiale. Les tensions américano-chinoises allant du commerce à la cybersécurité et aux investissements ont déjà englouti un certain nombre de pairs de Baidu. De nombreuses entreprises chinoises qui considéraient autrefois une cotation américaine comme conférant le cachet ultime ont radié ou ajouté des inscriptions secondaires ailleurs.

Les débuts de Baidu à Hong Kong sont une couverture contre les risques potentiels du trading aux États-Unis, a admis Li, mais plus important encore, ils «permettent aux investisseurs chinois de vraiment partager l'histoire de la croissance de Baidu».

Sur le plan intérieur, Pékin a signalé son intention de mettre fin à une décennie d'expansion sans entrave de la part de ses géants de la technologie, luttant contre des comportements tels que les abus de marché et le monopole des données depuis la fin de l'année dernière. Alors que Alibaba et Ant Group Co. de Jack Ma ont été les cibles les plus visibles des régulateurs, le chien de garde antitrust du pays a également pénalisé ce mois-ci des entreprises telles que Baidu et Tencent pour ne pas avoir sollicité son approbation pour des acquisitions et des investissements vieux de plusieurs années. Li s'est engagé à faire en sorte que l'entreprise ne fasse pas la même erreur dans les futures transactions, qui pourraient être financées par le produit de la liste de Hong Kong.

À bien des égards, Baidu est mieux protégé de la répression chinoise que ses collègues pionniers de la technologie. Les efforts visant à encourager les entreprises du secteur privé à partager les données qu’elles ont accumulées profiteront probablement au service de recherche principal de Baidu en démantelant les murs autour des applications mobiles les plus populaires du pays. Ses plates-formes ouvertes pour les technologies de conduite autonome et d'apprentissage en profondeur cadrent avec la volonté de Pékin d'ouvrir les données accumulées par les entreprises du secteur privé, a déclaré Li.

Son entreprise n’exerce pas non plus le même statut de faiseur de roi qu’Alibaba et Tencent, qui soutiennent tous deux une pléthore de nouveaux venus. Certaines de leurs sociétés de portefeuille, telles que le géant de la livraison de nourriture Meituan et le leader du covoiturage Didi Chuxing, ont été créées grâce à des fusions d'un milliard de dollars. En 2017, Baidu a vendu son activité de vente à emporter à la start-up rivale Ele.me, qui a ensuite été rachetée par Alibaba, après avoir perdu une guerre de subventions coûteuse dans l'économie chinoise des petits boulots.

«Vous ne pouvez tout simplement pas imaginer que le n ° 1 et le n ° 2 fusionnent soudainement et gagnent plus de 90% de part de marché aux États-Unis», a déclaré Li, diplômé de l'Université de Buffalo à New York. «Mais cela s'est produit plusieurs fois en Chine auparavant. Ce n’est pas bon pour l’innovation. Je pense donc que la poussée antitrust est justifiée. »

Lire la suite: Qu'est-ce qui se cache derrière la répression de la Chine contre ses géants de la technologie: QuickTake

Grâce à son immunité relative à la poussée antitrust, la capitalisation boursière de Baidu a grimpé de 66 milliards de dollars au cours de l’année écoulée, avant sa cotation à Hong Kong où la demande au détail était de 112 fois le stock disponible. Les établissements ont souscrit 10 fois les actions qui leur ont été attribuées.

Bien que la vente d'actions ait donné à Baidu un coup de pouce temporaire, les investisseurs sont susceptibles de se concentrer davantage sur la recherche et le contenu de l'entreprise en tant que principal moteur de revenus à moyen terme. C’est là que des parvenus comme ByteDance Ltd., propriétaire de TikTok, ont attiré à la fois les globes oculaires et les dollars de marketing. Le service de style Netflix de Baidu, iQiyi Inc., a vu ses revenus chuter au cours des deux derniers trimestres alors que de nouvelles plates-formes telles que Bilibili Inc. et Kuaishou Technology gagnaient du terrain.

En novembre, Baidu a accepté d'acheter le service de streaming YY de Joyy Inc. pour 3,6 milliards de dollars dans le cadre d'un accord destiné à enrichir ses offres de contenu. Le chiffre d'affaires du premier trimestre devrait augmenter d'au moins 15% par rapport à l'année dernière, lorsque Covid-19 a plongé ses activités publicitaires dans une contraction.

«Les tentatives de Baidu de commercialiser ses initiatives d’intelligence artificielle sont positives. Les investisseurs ont désormais une meilleure visibilité des rendements, après des années d'investissements lourds », a déclaré Vey-Sern Ling, analyste senior chez Bloomberg Intelligence. «Cependant, les revenus supplémentaires générés par ces efforts peuvent devoir être réinvestis pour stimuler la croissance, et la rentabilité de ces entreprises pourrait rester faible jusqu'à ce qu'une échelle suffisante soit atteinte. Par conséquent, Baidu est susceptible de continuer à s'appuyer sur son activité de recherche principale à court terme. "

Avec Baidu toujours en pleine transformation, Li n'est pas pressé d'abandonner le contrôle après 21 ans à la barre, contrairement à d'autres magnats chinois de la technologie, notamment le fondateur d'Alibaba Ma et Colin Huang de Pinduoduo Inc.

«J'ai toujours voulu trouver quelqu'un qui puisse me remplacer en tant que PDG», a-t-il déclaré. «Mais en attendant, j'apprécie mon travail actuel. J'aime la technologie. J'aime voir tous les changements se produire. »

(Mises à jour avec la performance de l'action dans le cinquième paragraphe)

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