Field of Dreams: le parcours d'un caddie pour construire le premier terrain de golf public du Nigéria


(Note de l'éditeur: Cette histoire a été écrite et produite par Golf Channel et la productrice de NBC Sports, Nicole Gaddie, @NicoleGaddie)

Il est entré sur le terrain de golf pour la première fois à la recherche d'une délicatesse culinaire américaine. Un aliment qu'il n'avait lu que dans les livres.

Les hot-dogs.

Abimbola Olakanye, ou Bebe comme il l’appelle en tournée, a volé d’Afrique de l’Ouest au Maryland quelques semaines auparavant. C'était censé être un été passé avec son père, qui travaillait dans la région de Washington depuis le milieu des années 1970, mais il a rapidement appris que les hot-dogs étaient plus intrigants.

La meilleure façon de nourrir son obsession était sur un terrain de golf voisin appelé Gunpowder. Trente minutes au nord du Capitole des États-Unis, c'était une piste de cols bleus où tout le monde pouvait jouer pour 12 dollars le soir et obtenir un repas décent.

Sa routine était simple, chasser une balle autour de neuf trous et la suivre avec un boeuf franc. «Le rêve américain», pensa le jeune homme de 16 ans. Au bout de quelques mois, le chef pro l'a laissé jouer gratuitement et son père l'a laissé annuler son vol de retour.

C'était l'été 2001, une époque où l'Amérique était pleine d'espoir et la bienvenue. Puis, le 11 septembre, un Boeing 767 d'American Airlines s'est écrasé dans le World Trade Center. Trois mille Américains ont été tués et les sentiments anti-immigrés ont explosé.

Bebe a ressenti les répercussions lors de sa première journée dans son nouveau lycée américain. Après s'être moqué de ses vêtements traditionnels africains, il a commencé à apparaître dans des pantalons longs et des chemises à col, pour être ridiculisé pour être un «garçon preppy». Il avait la chance d'être un Américain, mais savait qu'il était toujours nigérian dans l'âme.

L'année suivante, en tant qu'élève de 10e, son P.E. enseignant l'a encouragé à essayer pour l'équipe de golf du lycée. Son score de 9 trous était assez bon pour devenir universitaire, ce qui lui a donné un regain de confiance en lui que le golf pourrait peut-être être plus qu'un talent.


Comment le golf est devenu le moteur du changement d'Olakanye

Comment le golf est devenu le moteur du changement d'Olakanye

Fondé comme lieu de rencontre des membres du Congrès et des hommes d'affaires, le Congressional Country Club était un site empreint de privilèges et de traditions depuis son ouverture en 1924.

Les présidents Coolidge, Eisenhower, Taft et Wilson étaient des visiteurs fréquents, tandis que les géants des affaires Rockefeller, Chrysler et Hearst se sont également retirés des yeux du public pour se réfugier dans le confort de la grandeur du club.

Le parcours lui-même était également impressionnant, s'étendant sur 36 trous et connu pour accueillir des championnats majeurs.

Les yeux écarquillés, Bebe franchit les portes du club, inconscient de son statut. Il était là sur recommandation de son entraîneur de lycée qui lui a suggéré de postuler pour un emploi d'été en tant que cadet.

Le club avait besoin d'aide et lui a proposé le travail sur place.

La transition du golf municipal au country club a été difficile. Lors de sa première journée, le chef de caddie a assigné chaque nouvel employé à un cadet vétéran qui enseignerait les voies du cours. Ce n'est qu'après avoir terminé avec succès que les jeunes caddies se déchaîneraient sur l'adhésion des poids lourds.

Bebe était jumelé avec l'un des boucliers de longue date qui marchait dans la file des hors-la-loi et du contremaître. Tom, mieux connu sous le nom de "Toothless Tom", était le meneur du groupe et ce qui lui manquait en incisives, il compensait par les connaissances qu'il avait acquises au fil des années sur les fairways à travers le pays.

Sa prétention à la renommée était de caddir pour Arnold Palmer au club du roi, Bay Hill, niché parmi les bosquets de mandarines à l'extérieur d'Orlando, en Floride. Tom buvait, fumait et ne pouvait pas rester à l'écart des soirées de poker, mais était aussi assez sensible pour garder une note de Palmer accrochée en toute sécurité dans son casier.

Il a reconnu la nature humble de Bebe et l'a pris sous son aile, mais ne lui a jamais dit ce que disait la note de Palmer.

Sur le parcours, Tom a conseillé la recrue sur le vent, la lecture des verts et la sélection des clubs. Il a également appris à Bebe comment les membres aimaient jouer. Certains nécessitaient peu d'entretien, consommant des Bloody Mary et des tournevis dès qu'ils avaient effacé le premier green. D'autres étaient sérieux au sujet de leurs jeux et de leur jeu.

Bebe a appris que les meilleurs caddies étaient toujours demandés pour le match des gros enjeux de samedi matin. Une occasion d'obtenir une place au premier rang de l'action jusqu'à ce que les joueurs tombent, sans numéraire, le 18.

«En tant que cadet dans le groupe, gâcher une lecture ou perdre une balle était un grand crime», a expliqué Bebe. «Vous pourriez perdre votre emploi avec le groupe. Trois coups et vous pourriez être interdit de lire un putt. "

Tous les conseils de Tom ont conduit Bebe à devenir l’un des meilleurs cadets du parcours. À la fin de la saison, son comportement et ses connaissances avaient mûri. Son ascension dans les rangs a été soulignée au championnat du club lorsqu'il a aidé son joueur à remporter le titre.

Un jour, Tony Terry, le cadet fidèle du quadruple vainqueur du PGA Tour, Duffy Waldorf, s'est rendu au club pour ramasser quelques tours pendant une semaine de repos. Étant l'un des seuls caddies noirs en tournée, il a suggéré à Bebe de faire une pause dans les rangs professionnels.

Une semaine plus tard, Bebe s'est retrouvé au prochain événement Korn Ferry Tour à Cleveland.

En entrant dans la salle à manger du caddie, il est tombé sur un professionnel qui avait sauté la salle à manger haut de gamme des joueurs. Ils se sont assis et ont mangé ensemble pendant que Bebe se penchait sur la vie en tournée.

Le joueur n'a pas réussi à gagner sa carte du PGA Tour cette saison-là, mais reviendrait pour remporter le championnat de la PGA huit ans plus tard et se hisser au n ° 1 mondial.

Le joueur était Jason Day.

Après une première semaine réussie, Bebe s'est habitué à entendre deux mots: «vous êtes embauché».

La décennie suivante a été floue alors qu’il a parcouru le pays à bord de sa Honda Accord 2001, accompagnant plus de 16 joueurs professionnels à travers une poignée de tournées professionnelles masculines et féminines.

Lors d'un voyage en particulier, lui et un autre cadet ont conduit de Milwaukee à la première étape de l'école de qualification en Californie. Il était courant pour les cadets de faire du covoiturage pour réduire le coût de l'essence pendant que leurs joueurs volaient. Conduire 42 heures d'affilée reste la plus longue randonnée qu'il ait jamais accomplie.

Alors que les relations avec les cadets pouvaient être éphémères, Bebe était engagé envers ses joueurs jusqu'à ce qu'ils abandonnent ou le laissent partir. Regarder les classements changer chaque semaine était un puissant rappel de l’esprit éphémère du golf. Rien n'était garanti.

Pour autant que le golf lui fournissait, il invitait aussi des moments de contemplation. Cela faisait 13 ans que Bebe avait ramassé son premier sac, et plus encore depuis qu'il vivait dans son pays natal. Il avait été préoccupé par l'opportunité en Amérique. Maintenant, alors que ses genoux endoloris s'affaiblissaient, la pensée de l'avenir et de ce qu'il laissait derrière lui le dérangeait.



Sur les 164 membres du World Golf Hall of Fame, cinq sont africains, dont quatre sud-africains.

Pas un n'est du Nigéria.

Le golf a été introduit en Afrique via l'Afrique du Sud en 1843. Pays colonisé et colonisé par les Européens, le sport était aussi racialement, un jeu de blancheur. Les noms qui ont atteint la grandeur internationale incluent Bobby Locke, Gary Player, Ernie Els et Retief Goosen.

La ségrégation et les inégalités restaient un problème de société et le golf n'était pas à l'abri. Aujourd'hui, Lost City, un parcours de golf sud-africain conçu par Gary Player, comprend un imposant hôtel et un casino sur le modèle d'un royaume africain. Les green fees le week-end sont de 1500 rands, soit l'équivalent d'environ 80 $. Cher pour un pays où le revenu mensuel moyen oscille autour de 1170 dollars.

La situation est plus extrême dans d'autres pays africains comme le Nigéria, où le statut socio-économique détermine qui est autorisé à entrer. L'un des clubs les plus exclusifs, IBB International Golf and Country Club, coûte près de 2000 $ pour les frais d'initiation. Le revenu mensuel moyen au Nigéria n'est que de 103 dollars et 40 pour cent de la population vit dans la pauvreté.

«Au Nigeria, nous avons jusqu'à 50 terrains de golf. Bon cours standard américain? Je ne peux penser qu'à quatre ou cinq », a déclaré Bebe. «Dans les pays du tiers monde, vous n’avez jamais la chance de jouer au golf si vous n’êtes pas riche.»

En regardant une carte et en réfléchissant à l'injustice de tout cela, une idée est apparue. Et s'il pouvait introduire le golf à ceux en Afrique de l'Ouest qui ignoraient même que ce sport existait? Cela nécessiterait une planification et un travail sérieux, mais son expérience le mettait au premier plan. Son esprit s'est fixé sur un objectif: construire le premier practice public du Nigéria.

Financièrement, Bebe était engagé. Il a pris un vol de 14 heures à destination du Nigéria et a puisé dans ses économies pour acheter six acres de propriété dans la campagne de son État d'origine, Oyo, une ville ancienne à 350 miles de la capitale nationale.

En utilisant la main-d'œuvre locale, il a loué un bulldozer et a défriché la végétation dense. Le gazon a été fait à la main, à genoux sur le sol pendant des heures de soleil et à l'aide de chevilles en bois arrondies pour creuser de petits trous pour des morceaux de gazon individuels.

Au milieu de la construction, il a rencontré un problème. Ils n’avaient toujours pas trouvé de source d’eau pour la pépinière, de sorte que deux ouvriers devaient marcher 250 mètres jusqu’à une rivière voisine pour remplir les seaux d’eau et les ramener pour mouiller l’herbe en herbe. Ils ont répété le travail matin et soir pendant des mois jusqu'à ce qu'une source d'eau soit heurtée à 42 pieds sous la surface et qu'un puits puisse être installé.

Après une période d'oubli, Bebe est retourné aux États-Unis. C'était une période surréaliste d'accomplissements et de pressions, mais il savait qu'il devait retourner en caddie pour récupérer son compte bancaire. Après les rondes, il vérifiait sur son téléphone les mises à jour de progrès de ses employés sur une application qui ne facturait pas de frais internationaux.

Tout le changement était prometteur, mais l'inquiétude s'est également glissée – l'argent s'épuisait considérablement. Pour obtenir des conseils, il a contacté le R&A, une organisation qui organise le plus ancien championnat de golf, l'Open, et qui régit le golf dans le monde entier. Une partie des tâches de R&A comprend le développement et la distribution de fonds substantiels pour «la promotion et la progression du sport dans les pays émergents du golf… sur la fourniture de plus de terrains de golf publics et de meilleures installations de pratique.»

Le R&A a répondu par un message rédigé affirmant ses plans, tout en déclarant que le budget était «loin d'être illimité» et que sa demande devrait passer par une organisation affiliée.

À contrecœur, il a écrit à la Fédération nigériane de golf, une organisation qui se vantait de développer le golf au Nigéria. L'organisation a également affirmé que le golf était un «sport florissant» dans le pays. Cependant, Bebe avait vu peu de progrès et considérait les membres du conseil comme un groupe corrompu qui offrait un soutien et une transparence insuffisants à ceux qui ne faisaient pas partie de son cercle.

Comme il s'y attendait, sa demande de financement a été rejetée.

Planant à un point bas, il a reconnu que les problèmes auxquels il était confronté n’étaient pas uniques, mais similaires à d’autres systèmes institutionnalisés au Nigéria conçus pour empêcher la majorité pauvre d’entrer. Il ne pouvait pas supporter l’idée de demander des dons aux quelques personnes qui connaissaient son projet passionnel, ce qui ne faisait que rendre les choses encore plus surprenantes lorsque les dons commençaient à arriver.

Des gants, des balles et d'autres petits objets ont coulé, suivis par de gros envois de chaises de bibliothèque indésirables, 50 ensembles de clubs juniors, 70 paires de chaussures de golf usagées, des tapis de frappe et des poignées de club. Boîte après boîte est arrivée des États-Unis, adressée par d'anciens joueurs, amis et collègues qui ont appris sa mission et voulaient l'aider.



Pour comprendre le processus de transformation, il suffit de regarder le téléphone de Bebe. C’est là qu’il suit ce que l’on appelle désormais «le ranch de golf de Bebe». Sur une photo, il s'accroupit, souriant avec deux ouvriers sur du ciment fraîchement coulé, dans une autre, un homme à un bras peint des peintures murales vibrantes sur les murs entourant un parcours de golf. Sur la dernière photo, un groupe d'élèves des écoles publiques s'imprègne de leur premier aperçu du golf alors que Bebe montre comment écailler une balle.

«Ils viennent de tous les quartiers. Ce ne sont que des enfants dans la rue, ils viennent, ils affluent, ils jouent. Certains n'ont pas de chaussures, mais ils sortent toujours parce qu'ils sont curieux », a déclaré Bebe. «Le golf pourrait être une évasion pour ces enfants.»

Le ranch est un autre type d'expérience de golf avec des fonctionnalités uniques ajoutées. Deux chevaux se reposent sous une cabane en bois, un cadeau spécial que Bebe a acheté pour son 33e anniversaire. «Les chevaux sont pour les enfants ou les parents qui ne sont pas intéressés par le golf. Si une mère amène trois enfants au ranch et que l’un d’eux ne veut pas jouer au golf, il / elle peut monter à cheval pendant que les autres s’exercent. »

Deux professionnels de l'enseignement ont été embauchés et Bebe a institué un système permettant aux enfants de jouer gratuitement avec la preuve d'excellents résultats scolaires. Il visite régulièrement les écoles publiques des villages voisins, où la surpopulation et les mauvaises conditions sont courantes, pour diriger des cliniques de golf et encourager les étudiants à s'arrêter au ranch.

Ce qui était censé être un simple practice de golf s'est transformé en un lieu de communauté et d'estime de soi.

Tout aussi gratifiant que les scènes de balles sifflant dans les airs sont les symboles d'espoir intégrés dans le parc. Les noms de quatre joueurs pour lesquels Bebe caddie est gravé dans le puits. Ils connaissaient son plan très tôt et l'ont soutenu. Un rappel des personnes qui ont alimenté son champ de rêve.

«Quand je vois leurs noms sur le puits, je peux dire merci, dans mon cœur», a-t-il dit. «Et les enfants qui utilisent le puits connaîtront toujours ces noms.»

Le ranch était le point culminant de la vie de Bebe. Un parcours de découverte improbable guidé par une rencontre fortuite avec le golf. Malgré toute la promesse que l'Amérique a faite, ce sont les gens le long du chemin, un entraîneur de golf de lycée qui a contacté un étudiant immigrant, le cadet vétéran qui a amené un étranger dans son cercle intime, le joueur de tournée qui a rejeté son statut pour s'asseoir avec. un nouveau visage et des inconnus généreux qui ont soutenu une idée radicale lointaine. Sa communauté l'avait préparé à porter plus que des clubs de golf sur son dos.

Maintenant, Bebe passe la plupart de son temps dans son ranch. Lorsqu'on lui a demandé s'il servira bientôt des hot-dogs, il sourit et dit que s'il le fait, l'endroit pourrait ne pas être en mesure de gérer la capacité des enfants qui font la queue.

«Le golf est ma passion», a-t-il déclaré. «C'est tout ce que je fais. J'aimerais pouvoir faire autre chose, mais c'est la seule chose que je sais.

(Pour plus d'informations sur l'école de golf de Bebe au Nigeria, Cliquez ici)


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